FacebookTwitterLinkedIn

Bill Gates și alți investitori pariază că afaceri precum Kodama Systems pot reduce dioxidul de carbon din aer prin tăierea și îngroparea copacilor. Desigur, asta s-ar întâmpla dacă și autoritățile ar fi de acord cu creditele fiscale!

În urmă cu un an, Merritt Jenkins s-a mutat din Boston în Twain Harte, California, o localitate de 2.500 de suflete la poalele munților Sierra Nevadas. În timpul navetei de dimineață, se oprește la Alicia’s Sugar Shack pentru un sendviș la micul dejun (omletă de secară cu avocado), apoi se îndreaptă spre un petic de pădure de 10 acri din Pădurea Națională Stanislaus. Acolo, firma sa nou-înființată, Kodama Systems, testează și perfecționează mașina sa semiautonomă de recoltare a lemnului, lungă de 25 de picioare și cu o capacitate de 17 tone.

Exploatatorii forestieri folosesc astfel de mașini, cunoscute sub numele de skidders, pentru a lua tone de copaci tăiați și resturi și a le trage din pădure. Versiunea Kodama este concepută pentru a face treaba chiar și pe timp de noapte, cu mai puțini muncitori, folosind conectivitate prin satelit și camere LIDAR (acronim de la „light detection and ranging”) avansate, de același tip cu cele folosite pe mașinile care se conduc singure, pentru a monitoriza munca de la distanță. Nu este ușor. „Există o mulțime de texturi în copaci. Fiecare trei metri de potecă este ușor diferită”, spune Jenkins, în vârstă de 35 de ani.

Dar exploatarea forestieră în întuneric nu este cea mai interesantă parte a planurilor de la Kodama, care a strâns 6,6 milioane de dolari în cadrul unei finanțări inițiale de la Breakthrough Energy a lui Bill Gates și de la alții. După ce taie copacii, Jenkins intenționează să-i îngroape – pentru a contribui la încetinirea schimbărilor climatice și pentru a obține certificate de carbon tranzacționabile (și poate, într-o zi, și credite fiscale).

Da, ideea convențională este de a planta copaci pentru a absorbi dioxidul de carbon din aer și de a vinde apoi aceste certificate de carbon corporațiilor, proprietarilor de avioane private și altor persoane care au nevoie sau doresc să își compenseze emisiile. Dar oamenii de știință spun că și îngroparea copacilor poate reduce încălzirea globală, mai ales dacă, altfel, acei copaci ar sfârși prin a arde sau a se descompune, aruncând în aer carbonul înmagazinat.

Imensele incendii de vegetație din California din 2020 au demonstrat riscurile pe care le prezintă pădurile prea întinse pentru aer, bunuri și vieți. „Cerul portocaliu din San Francisco a fost un punct de inflexiune. Acum povestea rezonează”, spune Jimmy Voorhis, șeful departamentului de utilizare a biomasei și politici la Kodama. Semnalul de alarmă sună și mai tare în acest an, deoarece incendiile de vegetație din Canada au adus condiții deosebit de periculoase pentru aerul din New York, Washington D.C. și Chicago.

Pentru a contribui la rezolvarea problemei, Serviciul Forestier al SUA își propune să subțieze 70 de milioane de acri de păduri vestice, majoritatea în California, în următorul deceniu, extrăgând peste un miliard de tone de biomasă uscată. După o astfel de „rărire” a pădurilor, se obișnuiește ca buștenii de dimensiuni comercializabile să ajungă la fabricile de cherestea, iar cea mai mare parte a restului să fie adunată și, ulterior, arsă în condiții controlate. Kodama vrea să îngroape resturile – în bolți de pământ concepuți pentru a menține condiții uscate și anoxice (fără oxigen) și pentru a proteja lemnul de putrefacție sau de ardere.

Pe lângă banii de start adunați de la fondurile de venture capital, Kodama a primit deja 1,1 milioane de dolari sub formă de subvenții de la agenția de combatere a incendiilor forestiere din California și de la alte organizații, precum și angajamente de cumpărare pentru creditele de carbon aferente primelor 400 de tone de copaci pe care le va îngropa. Pe piața liberă, aceste credite ar trebui să ajungă la 200 de dolari pe tonă. În cele din urmă, Kodama vrea să taie și să îngroape peste 5.000 de tone de copaci pe an.

Absolvent al Universității Dartmouth și licențiat în inginerie și în studii de mediu, Jenkins a început să vândă echipamente robotice uzate în timp ce obținea un master în robotică la Carnegie Mellon. Apoi a cofondat o companie care folosește învățarea automată pentru a ajuta fermierii să analizeze solul. Dar, în 2019, în timp ce obținea un MBA la MIT, a ajuns la concluzia că existau mai multe oportunități în silvicultură decât în domeniul aglomerat al agri-tech. A renunțat la compania de inteligență artificială și a petrecut luni de zile cu tăietorii de lemne pentru a înțelege cum folosesc echipamentele, iar până în 2021 s-a orientat către robotica forestieră, convins că lipsa forței de muncă va determina cererea. „Nu există suficientă forță de muncă”, spune el. „Vom avea nevoie de noi cursuri de formare și de noi tehnologii” pentru a îndeplini obiectivele de defrișare ale Serviciului Forestier.

De asemenea, el a văzut un alt „mare gol” în industrie: ce să facă cu toată această biomasă. El a auzit despre bolți de biomasă de la laboratorul de la Yale. Apoi niște prieteni comuni i-au făcut cunoștință cu Voorhis, un alpinist, geolog și inginer în științele pământului (cu un masterat la Dartmouth), în vârstă de 33 de ani, care devenise obsedat de ideea de a recupera minele vechi ca situri de îngropare a biomasei. Și-au unit forțele.

Noțiunea de a îngropa copaci sună simplu și este la polul opus față de hi-tech, în special în comparație cu tehnologia complicată de „captare a carbonului”, dezvoltată în prezent pentru a extrage CO2 din aer. Datorită unei legi adoptate de democrați în 2022, companii precum Occidental Petroleum și ExxonMobil ar putea beneficia de credite fiscale de 85 de dolari pe tona de CO2 înmagazinat, dacă pot perfecționa sistemele de aspirare a gazului direct din aer și de transport prin conducte înainte de a-l injecta definitiv în subteran. Fiscul stimulează și mai mult unele dintre aceste proiecte cu credite fiscale egale cu 30% sau mai mult din capitalul inițial investit.

Dacă doriți să tăiați copaci și să îi transformați în peleți pentru a-i arde în locul cărbunelui, există credite fiscale și pentru asta. Dar nu există, deocamdată, pentru îngroparea lor.

„Dacă trebuie să elimini carbonul la scară largă, este o nebunie să nu înveți de la natură sau să nu exploatezi natura”, spune Lucas Joppa, fost director de mediu la Microsoft, care acum lucrează la Haveli Investments. „Nu ne-am apropiat niciodată nici pe departe de a fi atât de eficienți în eliminarea carbonului din atmosferă precum a fost evoluția.”

Cât de eficient? Profesorul de științe atmosferice de la Universitatea din Maryland, Ning Zeng, considerat cel mai important nume în domeniul îngropării biomasei, explică faptul că o tonă medie de pădure proaspăt recoltată are aproximativ 50% carbon în greutate și, dacă ar fi lăsată să putrezească sau să ardă, ar pune în atmosferă echivalentul unei tone de dioxid de carbon. O bună regulă de bază, spune el, este că „o tonă de biomasă în pământ înseamnă o tonă de CO2 care nu se află în cer”.

Zeng are propriul său start-up, Carbon Lockdown, care are un contract cu orașul Baltimore pentru a ridica 5.000 de tone de biomasă și a o îngropa în apropierea orașului bogat și plin de frunze Potomac, Maryland. El vinde creditele de carbon generate de această înmagazinare la 181 de dolari pe tonă pe Puro.earth (o platformă care a fost construită cu sprijinul guvernului finlandez și care a fost preluată majoritar de Nasdaq în 2021). Compania suedeză de investiții Kinnevik a cumpărat recent 1.000 de tone. „Tehnologiile bazate pe natură sunt aici și sunt scalabile”, spune Mikaela Kramer, care supraveghează achizițiile de credite de carbon pentru Kinnevik. „Nu trebuie să mai aștepte încă 10 ani.”

Cu toate acestea, este dificil să se obțină investiții private sau guvernamentale pe scară largă în îngroparea biomasei, deoarece nu se înlocuiește o activitate industrială care distruge clima și nici nu se creează un produs care să fie util oamenilor – în afară de creditele în sine. De asemenea, poate însemna perturbarea terenurilor.

În Texas, avocatul Chris Knop, în vârstă de 43 de ani, a îngropat deja peste 4.000 de tone de biomasă pe 45 de acri de teren pe care compania sa, Carbon Sequestration, îl deține în apropiere de granița cu Louisiana. Terenul de acolo este ideal pentru îngroparea anoxică necesară pentru a împiedica descompunerea biomasei, spune el, din cauza stratului gros de argilă. Recent, a achiziționat 15.000 de tone de resturi de la proprietarii de terenuri de la nord de Beaumont, care defrișează păduri de pini pentru dezvoltarea imobiliară și pe care, altfel, le-ar fi ars, ceea ce i-a permis să vândă credite de carbon la prețul de 145 de dolari pe tonă pe Puro.

Knop crede că poate ajunge la profit și se bazează pe creditele fiscale federale pentru a face această afacere profitabilă. Dar Congresul nu a inclus în mod explicit îngroparea biomasei în programul său de credite fiscale. Acum, Knop și lobbyiștii din domeniul biomasei speră că, atunci când Trezoreria va redacta normele finale pentru creditele de înmagazinare a carbonului, biomasa se va califica. „Aștept doar un fel de confirmare”, spune el.

Knop are, de asemenea, viziunea de a transforma pădurile americane în bureți de carbon prin tăierea pinilor, îngroparea lor și apoi replantarea cu specii mai însetate de carbon, cum ar fi bambusul, kenaf sau plopul. În SUA, sute de milioane de acri sunt dedicați pășunatului vitelor sau producției de lemn, spune el. „De ce să nu trecem la cultivarea carbonului?”

Revenind la Kodama, Jenkins se concentrează pe îngroparea lemnului care trebuie oricum sacrificat pentru sănătatea pădurii, în timp ce Voorhis urmărește să adapteze minele și carierele defuncte – în loc să sape noi terenuri – pentru stocarea biomasei. „Vom măsura gazele și levigatul și vom izola complet fluxurile de carbon”, promite Voorhis. „Dacă întâlniți pe cineva care are o carieră veche de piatră, anunțați-mă!”